閒話煉金

2643 期(2015 年 4 月 19 日) ◎ 品蘭集 ◎ 文蘭芳

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  我和老大聊天時提到煉金術,老大告訴我她去聽了一個講座,其中提及經濟學家凱因斯寫牛頓的傳記,指出牛頓固然是著名物理學家,可他也非常醉心於煉金術。

  牛頓被譽為「近代物理學之父」,他是十七世紀下半葉至十八世紀初的人物,那個時代煉金術可算是顯學。如果你到維基百科查一查牛頓,就會看到他研究的學問除了大家都知道的物理和數學外,也包括煉金術。要到十九世紀,科學界才確定煉金是不可能的,其他金屬不可能轉變成另一種金屬——金。

  煉金術在中外都有很長期的發展。古人相信可以通過某些方法,把不值錢的金屬如錫、鉛等轉變成金,這是煉金術的其中一面。另一個層面則是哲學性的,煉金術跟追求長生有關,不論中外都有著述講到煉金的最高成品是讓人長生的東西,中國人稱之為「丹」。煉丹的目的當然是追求不死。

  十餘年前有一套漫畫及其後的動漫廣受歡迎,紅極一時,名叫《鋼之煉金術師》,相信不少人都看過。故事主角一直追尋的「賢者之石」,約莫等於古人的丹。

  今天的化學知識令我們了解,古人煉金煉丹往往使用水銀,而正正是水銀引致中毒,追求長生不成反而折壽。

  其實在舊式的提煉黃金方法中,廣泛用到水銀。至今在世界上不少小型金礦還是使用水銀煉金。以蒙古為例,其國內有不少小型金礦,據非政府組織估計,每年有約十一噸水銀用於煉金。接觸水銀固然容易中毒,同時,一旦釋放到空氣中,水銀能夠遠距離傳播,對生態系統和食物鏈構成污染。如何幫助小型生產者可以使用現代化的煉金方法,是不少政府仍需努力的範圍。

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